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POLVO DE 325 MILHÕES DE ANOS RECEBEU O NOME DE JOE BIDEN


 Um cefalópode carbonífero que uma vez percorreu os mares pré-históricos recebeu um apelido bastante familiar.

Em uma antiga baía rasa do que é hoje Montana, o corpo de uma criatura parecida com um polvo do tamanho de um punho foi enterrado no fundo do mar. Cerca de 325 a 328 milhões de anos depois, um novo artigo publicado na Nature Communications fornece algumas informações interessantes sobre esse misterioso e antigo cefalópode.

O Syllipsimopodi bideni é pequeno (cerca de 12cm de comprimento), possui dez braços, ventosas, nadadeiras e uma caneta triangular de tecido duro dentro de seu corpo para suporte. É um achado único porque os animais "squishy" tendem a se degradar rapidamente após a morte e, portanto, raramente produzem bons fósseis.

Não sabemos quando esse fóssil incomum foi descoberto, mas em 1988 foi doado ao Museu Real de Ontário, no Canadá. Ele permaneceria amplamente ignorado por mais de 30 anos até que os paleontólogos americanos Christopher Whalen e Neil Landman decidiram estudá-lo.

Os pesquisadores nomearam a espécie Syllipsimopodi bideni em homenagem a Joe Biden, o 46º presidente dos Estados Unidos. Biden tinha acabado de ser inaugurado quando o estudo foi submetido para publicação, e os autores queriam reconhecer seu compromisso com a ciência.

Os cefalópodes são alguns dos moluscos mais diversos e fascinantes do nosso planeta. Eles conquistaram todos os oceanos, sobreviveram às cinco maiores extinções da história da Terra e hoje somam cerca de 800 espécies.

Polvos e lulas estão entre os cefalópodes mais conhecidos, mas também neste grupo estão os chocos, náutilos e os extintos belemnites, amonites e outros. Sua importância econômica e cultural é imensa e seus papéis ecológicos são vitais para a saúde dos oceanos.

Um fóssil excepcional Os

Parentes são ferramentas importantes para os geólogos, que usam os padrões únicos em suas conchas enroladas para identificar camadas de rocha ao redor do mundo. Mas o registro fóssil para cefalópodes sem conchas é um contraste gritante, porque quando esses animais morrem, a carne de seus corpos geralmente apodrece, deixando muito pouco ou nada para trás. Infelizmente, provavelmente nunca saberemos sobre a grande maioria das espécies que existiam, muito menos quais eram suas relações entre si.

Alguma ajuda veio de estudos genéticos que definiram dois grandes grupos vivos: os parentes das lulas e os parentes dos polvos. Mas o material genético não pode ser extraído de fósseis que podem ter centenas de milhões de anos, então a história completa de sua evolução permanece sem solução.

Sob condições químicas e ambientais especiais, as partes moles de um animal podem ser preservadas na rocha. O sítio de fósseis de calcário Bear Gulch (onde esta nova espécie foi encontrada) é famoso por esse tipo de preservação e fornece informações incrivelmente raras sobre esses animais. Isso permitiu que Whalen e Landman descrevessem partes importantes da anatomia da nova espécie, que dão pistas sobre sua identidade.

Vampiros do inferno

Os autores sugerem que as características do Syllipsimopodi bideni o tornam o membro mais antigo de um grupo chamado de vampiropodes. Este é o grupo de cefalópodes que inclui os polvos modernos e a "lula vampira".

Embora os polvos sejam familiares para você, a lula vampira pode não ser. Existe uma única espécie sobrevivente, Vampyroteuthis infernalis, cujo nome significa "lula vampira do inferno", apesar de estar mais intimamente relacionada aos polvos.

Vampyroteuthis infernalis vive uma vida tranquila, à deriva em oceanos profundos ao redor do mundo em águas quase desprovidas de oxigênio e na escuridão total. Talvez seja indigno de seu nome temível.

Notavelmente, o vampiro "lula" tem características primitivas em comum com esta nova espécie Syllipsimopodi bideni, como dez membros e uma concha interna rígida. Nenhum polvo vivo tem qualquer um desses.

Até agora, pensava-se que os vampiropodes (parentes dos polvos) se originaram no período Triássico, há cerca de 240 milhões de anos. Mas esta nova espécie empurra isso para mais 82 milhões de anos, o que é mais tempo do que separa os humanos do Tyrannosaurus rex.

Um dia na vida

Além do que esse fóssil pode nos dizer sobre a evolução dos cefalópodes, os autores também investigaram a ecologia do animal. Com a forma de um torpedo, a criatura provavelmente usou propulsão a jato para se mover pela água (como muitos cefalópodes vivos) e as barbatanas arredondadas em ambos os lados do corpo para estabilidade.

Um par de braços é mais longo que os outros, sugerindo que eles foram usados ​​para capturar presas, enquanto os sugadores podem ter ajudado a manipular sua comida. É fascinante que, embora o Syllipsimopodi bideni estivesse mais relacionado aos polvos, provavelmente vivia de maneira semelhante à verdadeira lula hoje.

Embora o quadro completo da evolução dos cefalópodes ainda seja obscuro, este fóssil é uma nova peça fascinante e emocionante do quebra-cabeça.