CRUSTÁCEO GIGANTE DESCOBERTO NO PACÍFICO


 Os cientistas revelaram como descobriram uma nova espécie de anfípode na Fossa do Atacama.

Johanna Weston - uma cientista marinha da Escola de Ciências Naturais e Ambientais da Universidade de Newcastle - investiga mais a fundo a descoberta do atacamensis de Eurythenes .

Descobrir uma nova espécie e colocá-la na árvore da vida é uma grande responsabilidade. Tive a sorte de nomear quatro espécies de algumas das partes mais profundas, remotas e menos amostradas do oceano. Cada nova espécie nos ajuda a descobrir como a vida prospera na zona hadal (em qualquer lugar mais profundo do que 6.000 metros ou 3,7 milhas). Agora, deixe-me apresentá-lo ao atacamensis de Eurythenes.

Eurythenes atacamensis é um anfípode, um tipo de crustáceo intimamente relacionado a um camarão, endêmico da Fossa Peru-Chile (também conhecida como Fossa do Atacama). Medindo mais de 8 cm de comprimento, é quase o dobro do tamanho de seu parente mais próximo, o que o torna um gigante. Abrangendo uma extensa gama vertical, jovens e adultos podem ser encontrados na trincheira entre 4.974 e 8.081 metros. Isso inclui o ponto mais profundo, conhecido como Abismo de Richard.

É um dos membros mais abundantes da comunidade de trincheiras, juntando-se a um trio de peixes-caracol e isópodes semelhantes a aranhas de patas compridas. Como um necrófago, este anfípode desempenha um papel crítico na cadeia alimentar ao interceptar e redistribuir o alimento que afunda de cima. Eles rapidamente detectam e consomem carniça nova, como a isca de cavala que usamos para persuadir os indivíduos a cair na armadilha. Infelizmente, eles também podem ingerir microplásticos acidentalmente.

Sua casa é uma das 35 trincheiras que alcançam as profundezas do hadal. Essas trincheiras são formadas por um processo geológico denominado subducção (onde uma placa tectônica é forçada sob a outra, fazendo com que o fundo do oceano mergulhe rapidamente). O volume da Fossa do Atacama é quase igual ao da vizinha Cordilheira dos Andes, também formada pela zona de subducção tectônica.

Comparado com as condições na superfície, o ambiente hadal (ou profundo) parece extremo. É escuro como breu, com temperaturas da água variando entre 1C e 4C nos pontos mais profundos. A pressão hidrostática em profundidades hadal varia de 600 a 1.100 atmosferas - equivalente a colocar uma tonelada na ponta do dedo.

Mas esse ambiente é totalmente normal para os organismos que nele vivem. Os habitantes de Hadal têm um conjunto de adaptações bioquímicas, morfológicas e comportamentais que lhes permitem prosperar nas trincheiras. Estudar esses ecossistemas não é uma tarefa fácil - é por isso que a zona de hadal foi pouco estudada em comparação com partes mais rasas do oceano.

Em 2018, duas expedições internacionais de pesquisa focaram na porção sul da Fossa do Atacama. Os cientistas embarcaram no navio chileno, RV Cabo de Hornos, para estudar a parte mais profunda da trincheira, o Abismo de Richard, como parte da expedição Atacamex. Um mês depois, os cientistas do navio alemão RV Sonne estudaram o ecossistema de trincheiras mais amplo, amostrando de 2.500 metros até Richard's Deep.

Durante as expedições, submersíveis não tripulados chamados landers foram implantados. Os Landers foram equipados com robustos equipamentos de imagem em alto mar e armadilhas com iscas para trazer os animais para uma inspeção mais próxima. Ambas as expedições foram um sucesso e coletaram centenas de horas de filmagem e milhares de anfípodes - incluindo Eurythenes atacamensis - bem como uma nova espécie de caracol, carinhosamente apelidada de "Little Purple Lovely" até que seu nome científico oficial seja decidido.

Uma vez que os espécimes voltaram à terra, o trabalho detalhado para classificar, medir, identificar e descrever novas espécies começou. Eurythenes atacamensis é um membro de um gênero bem estudado de águas profundas (Eurythenes), que é notório pelo que é conhecido como especiação criptográfica. Em outras palavras, quando é difícil distinguir visualmente uma espécie da outra. As fotografias fantásticas de Eurythenes atacamensis foram na verdade tiradas em uma expedição de 2009 à trincheira.

Na época, foi identificado pela primeira vez como Eurythenes gryllus. Com os novos espécimes de 2018, contabilizamos a especiação criptográfica aplicando uma abordagem de taxonomia integrativa - emparelhando a morfologia tradicional (o estudo detalhado da forma de um organismo) com o código de barras do DNA. Esta última pesquisa mostrou que na verdade era uma espécie diferente e não descrita.

Esse processo taxonômico nos ajudou a categorizar os organismos para que pudéssemos comunicar mais facilmente as informações biológicas. Juntos, a avaliação visual detalhada e genética nos deram um resultado claro de que Eurythenes atacamensis era uma nova espécie. Uma vez confiantes nos dados, selecionamos vários indivíduos para serem descritos e ilustrados. Esses indivíduos são chamados de espécimes-tipo - o mais importante dos quais é o holótipo ou o espécime com "nome". Escolhemos o nome atacamensis em homenagem à sua casa.

Essa descoberta é outra peça no quebra-cabeça de compreender o mundo em que vivemos e as interações sutis entre os organismos e seu ambiente. Isso nos ajuda a entender como a vida prospera nas partes mais profundas do oceano, em condições que parecem impossíveis para mamíferos terrestres como nós. Também nos dá um vislumbre da zona de hadal - não um habitat extremo sem vida, mas repleto de biodiversidade extraordinária.

Johanna Weston, candidata a PhD em Ciências Marinhas, Escola de Ciências Naturais e Ambientais, Universidade de Newcastle.