REVELADA BIZARRA "BESTA LOUCA" PRÉ-HISTÓRICA


Um mamífero estranho que viveu em Madagascar foi descrito como "um dos experimentos abandonados da evolução".

Em 'The Conversation', os cientistas Alistair Evans, David Krause e Simone Hoffmann exploram a história por trás dessa descoberta pré-histórica incomum.

Uma espécie de mamífero que viveu no que hoje é Madagascar quando os dinossauros vagavam pela ilha foi finalmente descrita hoje na natureza.

O trabalho é baseado em um esqueleto completo do animal encontrado mais de duas décadas atrás.

O animal do tamanho de um gato, conhecido como Adalatherium hui ou "besta louca", possui características não encontradas nos mamíferos de hoje, portanto pode ser um dos experimentos abandonados da evolução no desenvolvimento de uma nova vida.

A origem dos mamíferos Atualmente,

quase todos os mamíferos se dividem em dois grupos: os placentários (que incluem cães, ratos, baleias, vacas e nós) e os marsupiais (cangurus, coala e diabo da Tasmânia). Embora hoje sejam muito distintos, ambos os grupos eram em sua maioria pequenos e parecidos com ratos na época dos dinossauros.

Durante esse período, vários outros tipos de mamíferos percorreram a Terra. Alguns foram os ancestrais dos mamíferos modernos, mas muitos outros estão extintos. Vimos vislumbres desses grupos de mamíferos pouco conhecidos e extintos, mas eles são um mistério para nós.

Desde a década de 1980, estranhos dentes fósseis foram encontrados em lugares como América do Sul, Índia e Madagascar. Essas massas terrestres modernas foram unidas como parte do supercontinente sul conhecido como Gondwana. Os estranhos mamíferos fósseis encontrados lá são chamados de Gondwanatheria.

Quando tudo o que se sabe de um animal são seus dentes, é um desafio distinguir o que exatamente é e como se relaciona com os restos fósseis de grupos melhor compreendidos dos primeiros mamíferos.

Precisávamos de um esqueleto

O avanço ocorreu quando uma equipe de paleontólogos (liderada por Dave Krause) descobriu o primeiro esqueleto intacto durante escavações em Madagascar em 1999.

Essa descoberta notável, datada do final do período cretáceo (66 milhões de anos atrás), mostrou que os gondwanatianos eram diferentes de todos os outros mamíferos conhecidos.

Havia tantos mistérios em torno da aparência desse animal que continuava sendo um desafio relacionar essa espécie com outros mamíferos. Como resultado, o processo de descrição científica foi longo e complicado.

Apresentando o 'animal louco'

Demos ao esqueleto completo o nome Adalatherium hui. É uma combinação da palavra malgaxe "Adala", que significa "louco" e a palavra grega "therium" para "besta",

O esqueleto estava envolto em um bloco de arenito, que foi delicadamente esculpido para revelar os ossos em posição quase real.

Por ser tão frágil, contamos com a varredura de raios-X microCT através da rocha para mapear digitalmente os ossos e dentes. Algumas das partes fósseis foram destruídas, os dentes de trás e a base do cérebro em particular.

Por centenas de horas, os minúsculos fragmentos de dentes foram cuidadosamente reunidos em um quebra-cabeça 3D no computador.

Cada componente pode ser impresso em 3D em tamanho real ou ampliado para ver melhor os recursos.

Um mamífero mais bizarro

Há muito sobre esse animal que era tão incomum. Características do crânio (o maior número de pequenos orifícios para nervos e vasos sanguíneos em qualquer mamífero) e ossos do ouvido (pequenas cristas dentro da cóclea) nunca foram encontrados em outros mamíferos.

Entre as características mais bizarras do Adalatherium estão os dentes. Essa espécie não apenas possuía dentes da frente em crescimento, como os de ratos, mas os dentes da retaguarda são completamente diferentes dos de qualquer outro mamífero que já foi descrito.

As cristas e inchaços nos dentes são geralmente muito consistentes dentro de cada grupo de mamíferos, para que possam agir como uma impressão digital para nos dizer quem são. O Adalatherium tem uma nova impressão digital, com uma crista em forma de diamante correndo ao redor de cada dente que se entrelaça com o dente oposto na outra mandíbula.

Ao examinar os ossos das pernas invulgarmente curvados, os fortes músculos das costas e as grandes garras nos pés traseiros, sugerimos que o Adalatherium era um animal robusto, talvez capaz de cavar por comida ou abrigo. Seus dentes incomuns podem indicar uma dieta vegetal.

As diferenças dramáticas entre Adalatherium e todos os outros mamíferos conhecidos, passados ​​e presentes, mostram que há mais de uma maneira de ser um mamífero.

Os gondwanatherianos, portanto, representam um experimento evolutivo, um de vários grupos de mamíferos primitivos onde diferentes formas corporais e modos de vida ainda estavam sendo modificados, antes que a maioria morresse, deixando os mamíferos familiares de hoje.

Vida na ilha para mamíferos da idade dos dinossauros

Uma razão pela qual esse grupo se tornou tão diferente provavelmente se relaciona com o local onde estava vivendo: em uma ilha.

O Adalatherium viveu no que hoje é Madagascar, que na época já estava à deriva, separado do que se tornou a África continental e das outras grandes massas de terra por dezenas de milhões de anos.

Coisas estranhas podem acontecer nas ilhas. Animais muito grandes evoluem para se tornar menores, talvez porque não haja comida suficiente na ilha para alimentar uma população de gigantes.

Por outro lado, animais muito pequenos às vezes evoluem para se tornar maiores, especialmente se não houver grandes predadores na ilha com eles. Tal foi o caso dos lêmures do tamanho de gorilas que viviam em Madagascar apenas alguns milhares de anos atrás, antes da chegada dos humanos.

Isso é conhecido como efeito ilha e pode explicar por que o Adalatherium é um dos maiores mamíferos de sua época. Era do tamanho de um gato doméstico com cerca de 3,1 kg, possivelmente devido à sua liberdade dos concorrentes em sua ilha natal.